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Primer vuelo de un helicóptero en otro planeta

publicado a la‎(s)‎ 21 abr 2021 6:36 por Plataforma Sites Dgac
El lunes 19 de abril de 2021, la NASA anotó un nuevo hito en la exploración espacial cuando el pequeño helicóptero Ingenuity realizó exitosamente su primer vuelo en el planeta Marte, allanando el camino para nuevos avances en el conocimiento del Cosmos.
El pequeño helicóptero Ingenuity sobre la superficie de Marte.

El equipo del JPL a cargo del Ingenuity, liderado por MiMi Aung, celebra tras recibir imágenes y datos tras el primer vuelo exitoso del helicóptero en Marte.
A las 6:46, hora de Chile, el Ingenuity se elevó tres metros sobre la superficie marciana durante un vuelo de prueba de 39,1 segundos, provocando un estallido de júbilo entre los científicos y controladores que seguían la hazaña desde el Jet Propulsion Lab (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

La importancia de este logro radica en que es la primera vez que una aeronave hecha por el hombre es controlada a una distancia de unos 380 millones de kilómetros en promedio y vuela en la atmósfera de otro planeta cuyas características son bien distintas a la de la Tierra, partiendo por la fuerza del roce de una atmósfera con un 62% menos de gravedad que la nuestra.

Lo anterior fue un desafío para los ingenieros, pues debieron calcular la resistencia del aire y la potencia exacta que debe desarrollar el motor del Ingenuity para no salir disparado en el aire y perder una aeronave robot y sus proyectos de captación de imágenes de varios millones de dólares.

Uno de los puntos más sobresalientes de esta misión es que el helicóptero voló gracias a un programa almacenado en su computador que le dio la orden de despegar, elevarse a cierta altitud, controlar la actitud y la velocidad del viento que se preveía que soplaría a la hora del vuelo.

El artefacto no se puede controlar directamente, en tiempo real, desde la Tierra debido a que un comando de ondas de radio demoran aproximadamente 4 minutos y medio en llegar a Marte y luego otros 4 minutos y medio en regresar a nuestro planeta.

“Ingenuity es el más reciente de una larga tradición de proyectos de la NASA de lograr un objetivo en la exploración espacial que alguna vez se consideró imposible”, comentó el administrador provisorio de la NASA, Steve Jurczyk.

“El X-15 allanó el camino para el transbordador espacial. La sonda Mars Pathfinder y su vehículo Sojourner hicieron lo mismo para tres generaciones de vehículos para recorrer la superficie de Marte. No sabemos exactamente adónde nos conducirá Ingenuity, pero los resultados de hoy indican que el cielo podría no ser el límite, al menos en Marte”, agregó.

Perseverance

El equipo del JPL a cargo del helicóptero sólo confirmó el éxito del primer vuelo al recibir datos e imágenes desde el Ingenuity enviadas a través del vehículo de la NASA Perseverance a las 6:46, hora local.

El vehículo Perseverance fue lanzado desde Cabo Cañaveral, Florida, el 30 de julio de 2020 y tocó la superficie marciana el 18 de febrero de 2021, con el helicóptero Ingenuity adherido a su cuerpo central. El 3 de abril, el Ingenuity fue desplegado sobre la superficie del cráter Jezero.

En los próximos días, el equipo a cargo del helicóptero recibirá y analizará todos los datos e imágenes del primer vuelo y formularán un plan para el segundo vuelo experimental, programado para no antes del 22 de abril. Si el Ingenuity sobrevive a ese segundo vuelo de prueba, el equipo considerará cómo expandir el perfil de vuelos.

El Ingenuity es uno de los proyectos de demostración tecnológica de la NASA. El pequeño artefacto mide 49 centímetros de alto, sus sistemas son alimentados por paneles solares y no contiene instrumentos científicos en su fuselaje. Más que todo, su propósito es probar si la futura exploración de Marte podrá incluir perspectivas aéreas.

Hermanos Wright

El primer vuelo del Ingenuity estuvo lleno de incertidumbres debido a que Marte tiene una gravedad de un tercio la de la Tierra y una atmósfera muy delgada, con solo un 1 por ciento de la presión en la superficie en comparación con la Tierra. Eso significa que hay relativamente pocas moléculas de aire con las que los rotores de 1,2 metros pueden interactuar para conseguir la propulsión necesaria para elevarse del suelo.

“Hemos estado pensando por tanto tiempo sobre tener nuestro momento de los hermanos Wright en Marte, y aquí está”, comentó MiMi Aung, gerente del proyecto del Helicóptero Mars Ingenuity en el JPL.

“Vamos a tomar un momento para celebrar nuestro éxito y luego seguiremos el ejemplo de Orville y Wilbur respecto a qué hacer a continuación. La historia demostró que ellos siguieron trabajando para aprender todo lo que pudieran sobre su nuevo avión, y nosotros haremos lo mismo”, agregó.

En tanto, el administrador asociado de la NASA para la Ciencia, Thomas Zurbuchen, anunció que el sitio en Marte donde tuvo lugar ese primer vuelo fue bautizado como “Campo Hermanos Wright”, “en reconocimiento al ingenio e innovación que siguen impulsando a la exploración”.

Fuente: NASA.
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