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Misiones de EEUU y China avanzan en exploración marciana

publicado a la‎(s)‎ 21 abr 2021 6:36 por Plataforma Sites Dgac   [ actualizado el 25 may 2021 6:43 ]
Los misterios del planeta Marte parecen estar más cerca de develarse a medida que misiones de diferentes países se despliegan en el Planeta Rojo, encabezados por Estados Unidos y China.
El pequeño helicóptero Ingenuity sobre la superficie de Marte.

El equipo del JPL a cargo del Ingenuity, liderado por MiMi Aung, celebra tras recibir imágenes y datos tras el primer vuelo exitoso del helicóptero en Marte.

El vehículo robótico Zhurong de la Agencia Espacial China sobre la plataforma de amartizaje y antes de iniciar su exploración sobre la superficie de Marte.
Durante la segunda quincena de abril de 2021, la NASA anotó un nuevo hito en la exploración espacial cuando el pequeño helicóptero Ingenuity realizó exitosamente su primer vuelo en Marte, un enorme logro tecnológico en la exploración humana del espacio exterior, mientras que China se convirtió en el segundo país del mundo en desplegar un vehículo en el planeta cuando el “rover” Zhurong fue desplegado y comenzó a desplazarse por su superficie.

Ingenuity

A las 6:46 del lunes 19 de abril, hora de Chile, el Ingenuity se elevó tres metros sobre la superficie marciana durante un vuelo de prueba de 39,1 segundos, provocando un estallido de júbilo entre los científicos y controladores que seguían la hazaña desde el Jet Propulsion Lab (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

La importancia de este logro radica en que fue la primera vez que una aeronave hecha por el hombre era controlada a una distancia de unos 380 millones de kilómetros en promedio y voló en la atmósfera de otro planeta, cuyas características son bien distintas a la de la Tierra, partiendo por la fuerza del roce de una atmósfera con un 62% menos de gravedad que la nuestra.

Lo anterior fue un desafío para los ingenieros, pues debieron calcular la resistencia del aire y la potencia exacta que debe desarrollar el motor del Ingenuity para no salir disparado en el aire y perder una aeronave robot y sus proyectos de captación de imágenes de varios millones de dólares.

Uno de los puntos más sobresalientes de la misión es que el helicóptero voló gracias a un programa almacenado en su computador que le dio la orden de despegar, elevarse a cierta altitud, controlar la actitud y la velocidad del viento que se preveía que soplaría a la hora del vuelo.

El artefacto no se puede controlar directamente, en tiempo real, desde la Tierra debido a que un comando de ondas de radio demora aproximadamente 4 minutos y medio en llegar a Marte y luego otros 4 minutos y medio en regresar a nuestro planeta.

“Ingenuity es el más reciente de una larga tradición de proyectos de la NASA de lograr un objetivo en la exploración espacial que alguna vez se consideró imposible”, comentó el administrador provisorio de la agencia espacial estadounidense, Steve Jurczyk.

“El X-15 allanó el camino para el transbordador espacial. La sonda Mars Pathfinder y su vehículo Sojourner hicieron lo mismo para tres generaciones de vehículos para recorrer la superficie de Marte. No sabemos exactamente adónde nos conducirá Ingenuity, pero los resultados de hoy indican que el cielo podría no ser el límite, al menos en Marte”, agregó.

Hermanos Wright

En tanto, el administrador asociado de la NASA para la Ciencia, Thomas Zurbuchen, anunció que el sitio en Marte donde tuvo lugar ese primer vuelo fue bautizado como “Campo Hermanos Wright”, “en reconocimiento al ingenio e innovación que siguen impulsando a la exploración”.

El primer vuelo del Ingenuity estuvo lleno de incertidumbres debido a que Marte tiene una gravedad de un tercio la de la Tierra y una atmósfera muy delgada, con solo un 1 por ciento de la presión en la superficie en comparación con la Tierra. Eso significa que hay relativamente pocas moléculas de aire con las que los rotores de 1,2 metros pueden interactuar para conseguir la propulsión necesaria para elevarse del suelo.

“Hemos estado pensando por tanto tiempo sobre tener nuestro momento de los hermanos Wright en Marte, y aquí está”, comentó MiMi Aung, gerente del proyecto del Helicóptero Mars Ingenuity en el JPL.

“Vamos a tomar un momento para celebrar nuestro éxito y luego seguiremos el ejemplo de Orville y Wilbur respecto a qué hacer a continuación. La historia demostró que ellos siguieron trabajando para aprender todo lo que pudieran sobre su nuevo avión, y nosotros haremos lo mismo”, agregó.

Nuevos vuelos

El helicóptero Ingenuity viajó a Marte adherido al cuerpo central del vehículo Perseverance, que fue lanzado desde Cabo Cañaveral, Florida, el 30 de julio de 2020, tocó la superficie marciana el 18 de febrero de 2021 y fue desplegado el 3 de abril sobre la superficie del cráter Jezero.

Tres días después del primer vuelo, el Ingenuity realizó su segundo vuelo el 22 de abril, elevándose cinco metros sobre la superficie marciana y moviéndose en forma lateral a una distancia de 2 metros, para luego volver y aterrizar en el lugar desde donde había despegado.

En su tercera incursión, el 25 de abril, el pequeño helicóptero volvió a elevarse cinco metros para luego desplazarse por unos 50 metros, volver y posarse en el lugar desde el que había despegado, en un vuelo que duró en total 80 segundos.

En su cuarto vuelo, el 30 de abril, el Ingenuity completó un trayecto de 266 metros durante 117 segundos, mientras que en su quinto vuelo se desplazó 129 metros para adoptar una nueva ubicación, tras lo cual se elevó 10 metros, el doble que en las ocasiones anteriores, para sacar algunas fotografías y luego posarse sobre ese nuevo sitio, en una operación de 108 segundos.

Fase de demostración

Según los científicos de la NASA, el sexto vuelo del Ingenuity —que debería ocurrir el 26 de mayo o en una fecha cercana— será el primero de la fase de “demostración” del helicóptero. Durante los primeros cinco vuelos, el equipo quería saber si la aeronave operaría como se esperaba, y además querían probar el funcionamiento de sus baterías y su desempeño en el clima extremo de Marte, y consideraron que se desempeñó mejor de lo previsto.

En la nueva fase, el Ingenuity mostrará sus aplicaciones prácticas, incluyendo la exploración de múltiples características de la superficie desde el aire, y se registrarán datos e imágenes que volverán a la Tierra para su análisis.

Rover chino

Además de Emiratos Árabes Unidos —que puso en órbita alrededor de Marte a su sonda Amal (“Esperanza”) el 9 de febrero— y de Estados Unidos, el tercer país que se unió recientemente a la exploración del Planeta Rojo fue China, que amartizó su vehículo Zhurong el domingo 16 de mayo, como parte de su misión Tianwen-1, lanzada en julio de 2020.

Luego, el miércoles 19 desplegó el robot enviando las primeras imágenes en blanco y negro de la superficie y de la sonda a la Tierra, las que fueron difundidas por la Agencia Espacial China.

Se espera que la sonda y el rover pasen unos tres meses tomando fotos, recopilando datos geográficos y recogiendo y analizando muestras de rocas.

El Zhurong, de seis ruedas, impulsado por energía solar y de 240 kilos de peso, lleva el nombre de un mítico dios chino del fuego.

El objetivo del vehículo robótico será estudiar las rocas de la superficie de Marte y su atmósfera, además de buscar señales de vida, incluyendo la posible existencia de agua o hielo bajo su superficie.

El vicecomandante de la misión, Zhang Yuhua, dijo que el vehículo Zhurong fue diseñado para funcionar por 92 días terrestres (o 90 días marcianos, conocidos como “sols” y que son levemente más largos que los días terrestres) y que compartirá los datos que recoja a través de la sonda que permanece en órbita.


Fuentes: NASA y BBC.
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