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Lindy Elkins-Tanton: "Creo que existe vida fuera de la Tierra"

publicado a la‎(s)‎ 17 ene. 2020 5:37 por Plataforma Sites Dgac
El espacio exterior, ese gran desconocido, comenzó a revelar lentamente algunos de sus secretos a mediados del siglo XX, cuando la Humanidad dio sus primeros pasos en la exploración del Cosmos.
Lindy Elkins-Tanton, la geóloga y geofísica de la Universidad Estatal de Arizona que está al frente de la misión Psyche del JPL de la NASA, tras su conferencia en el Congreso Futuro 2020.

Concepto de un artista de la sonda espacial Psyche orbitando alrededor del asteroide metálico 16 Psyche, localizado entre Marte y Júpiter.

La doctora Lindy Elkins-Tanton durante su conferencia en el Congreso Futuro 2020 en el Teatro Oriente de Santiago.
En un principio, el esfuerzo fue liderado por agencias gubernamentales, como la NASA estadounidense, la rusa Roscosmos y la ESA europea, pero posteriormente se sumaron actores privados, como la empresa SpaceX de Elon Musk.

Actualmente, grupos de investigadores de universidades y otras entidades realizan propuestas para la exploración espacial y compiten para ser seleccionadas por las grandes agencias que envían misiones al espacio. 

Una de ellas está liderada por Lindy Elkins-Tanton, una geóloga y geofísica de la Universidad Estatal de Arizona que vino a Chile para el Congreso Futuro 2020 y que dio una entrevista al CEFAA.

“La exploración está en nuestros genes”

La doctora Elkins-Tanton es una científica planetaria formada en el Massachusetts Institute of Technology (MIT) e investigadora principal de la misión Psyche del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, que tiene como objetivo la exploración del asteroide metálico 16 Psyche, que orbita entre Marte y Júpiter.

En su conferencia en el Congreso Futuro 2020 el 14 de enero en Santiago, la científica comparó las expediciones a la Antártica entre fines del siglo XIX y comienzos del siglo XX con la misión espacial Psyche, en la que la Humanidad explorará por primera vez un cuerpo celeste completamente metálico.

“La exploración está en nuestros genes, en nuestros huesos. Los humanos están yendo al espacio. Y nos da la oportunidad de imaginarnos una mejor versión de nosotros mismos y mejorar la historia de la exploración”, comentó la doctora Elkins-Tanton al CEFAA tras su conferencia.

“Todos necesitamos una narrativa que esté llena de asombro y esperanza, particularmente en estos tiempos difíciles. La exploración espacial puede ser la inspiración y el cimiento para que logremos avances aquí en la Tierra”, agregó.

Al ser consultada sobre la posibilidad de existencia de vida fuera de la Tierra, su respuesta fue enfática: “Creo que existe vida en otros lugares. Sigo con la esperanza de que esté a nivel subterráneo en Marte o en los océanos de Europa, uno de los satélites de Júpiter. ¡Espero que la encontremos!”, afirmó.

Mundo metálico

Los científicos infieren la existencia de núcleos metálicos en los planetas rocosos, como la Tierra, pero en nuestro planeta ese núcleo es inalcanzable debido al magma, las altas temperaturas y la corteza terrestre.

Sin embargo, el asteroide Psyche —del tamaño aproximado de la Región Metropolitana en Chile— ofrece una posibilidad única para conocer algunas de las condiciones que facilitaron la formación de los planetas.

Los científicos creen que Psyche es el núcleo de hierro expuesto de un protoplaneta, el remanente de una colisión violenta con otro objeto que lo despojó de su corteza exterior. Observaciones instrumentales al asteroide indican que tienen una composición de hierro-níquel.

“Poder ayudar a planificar y crear la misión que pondrá a prueba algunas de las hipótesis científicas que hemos creado yo y mis colaboradores es la oportunidad de la vida”, explicó la doctora Elkins-Tanton, que es la segunda mujer en liderar una misión de la NASA a un gran cuerpo celeste en el Sistema Solar.

La sonda Psyche

El vehículo espacial que viajará a Psyche está diseñado como un módulo del tamaño aproximado de un automóvil pequeño con dos conjuntos de paneles solares a cada lado, por lo que será propulsado por energía solar y eléctrica y tendrá un largo total aproximado al de una cancha de tenis.

Como la sonda orbitará alrededor del asteroide y no aterrizará ni tomará muestras, estará equipado con varios instrumentos para un exhaustivo estudio de 16 Psyche y para enviar los datos de vuelta a la Tierra.

Entre otros dispositivos que lleva a bordo, incluye un espectómetro de rayos gamma, un espectrómetro de neutrones, una máquina para tomar imágenes multiespectrales, un magnetómetro y un sistema de telecomunicaciones radiales de banda x.

Comunicaciones láser

Además, pondrá a prueba una nueva tecnología de comunicaciones con láser, llamado Comunicación Óptica en el Espacio Profundo, que cifrará los datos en fotones para el traspaso de información entre la sonda en el espacio y la Tierra.

“La información que vayamos recolectando durante la misión la pondremos a disposición del público en forma gratuita apenas la recibamos. No vamos a editar las fotografías ni nada de eso”, aseguró la doctora Elkins-Tanton.

El lanzamiento está programado para fines de 2022 desde el Centro Espacial Kennedy, en Florida, Estados Unidos. El artefacto viajaría a su destino por tres años y medio, para llegar al asteroide en 2026 y permanecería orbitándolo durante 21 meses para realizar un completo mapeo y estudiar sus propiedades.
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